Grace Murray Hopper

Grace Hopper

Grace Hopper

Grace Hopper

Grace Brewster Murray nació en Nueva York en 1906. Hija de Walter Fletcher Murray, un corredor de seguros, y de Mary Campbell Van Horne. Su padre como sus abuelos, uno militar y el otro ingeniero, estaban de acuerdo en que tanto Grace como sus hermanos tuvieran la misma educación. De esta forma, Grace pudo estudiar ciencias desde muy pequeña en varios centros privados para mujeres, destacando en matemáticas.

Se gradúa con honores en el Vassar College de Nueva York en 1928 y logra una beca para estudiar matemáticas en la universidad de Yale. Terminaría en 1930, poco antes de casarse con Vincent Foster Hopper, doctor en literatura inglesa. En los años posteriores compaginaría un puesto de asistente en Vassar con los estudios de doctorado en Yale bajo la dirección de Oystein Ore en el departamento de algebra.

En plena II Guerra Mundial, en 1943, decide seguir los pasos de su abuelo y tras conseguir un permiso especial, ingresa en la academia de cadetes navales para mujeres. Su primer puesto en la promoción de 1944 le vale para ser enviada, con rango de teniente, a Harvard. Su cometido era participar en los programas de construcción de la Mark I(1) a cargo del comandante Howard Aiken. En concreto, su principal tarea consistía en calcular los coeficientes matemáticos del ordenador electromecánico.

Terminada la Guerra y después de divorciarse, con 40 años Grace Hopper pasa a la reserva pero se queda a trabajar con Aiken diseñando programas de contabilidad para la Mark I y la Mark II. En 1947, los ingenieros de la Mark II detectaron un problema en los cálculos, después de realizar un revisión completa, encontraron una mariposa en un relé. Por esta razón, la primera aportación a la informática atribuida a Grace Hopper es la de acuñar el término BUG para referirse a los fallos de programación.

Pero el desarrollo de las Marks estaba casi completo y en 1949, buscando nuevos retos, Grace Hopper se traslada a Filadelfia para trabajar en la Eckert-Mauchly Corporation. Esta empresa se encontraba en pleno desarrollo de las máquinas de computación BINAC(2) y UNIVAC I(3).

Grace Hopper con la UNIVAC

Grace Hopper con la UNIVAC

En esta compañía fue donde Grace Hopper realizó sus mayores aportaciones a la computación. En 1952, desarrolla el primer compilador de la historia. El A-0 (Math Matic). Fue desarrollado como un cargador de instrucciones que posteriormente las iba lanzando para su ejecución en la UNIVAC. Este cambio supuso una gran revolución ya que para realizar un programa, había que manipular físicamente la máquina para encender y apagar los interruptores. Con el A-0 no era necesario.

El A-0, a pesar de ser un buen cambio, era complejo de manejar. Por eso Grace Hopper empezó a trabajar en un compilador con instrucciones sencillas en ingles. En 1957 presenta el B-0 (FLow Matic) para la UNIVAC. Estaba diseñado para soportar programas de contabilidad.

Debido al éxito del B-0, había que ampliar el proyecto. Grace Hopper decide ampliar las instrucciones en ingles que el compilador era capaz de comprender, creando así el primer lenguaje de programación y las bases del COBOL(4), que sería presentado en 1959 por un comité, pero cuya maternidad se concede a Grace.

Grace HopperEn los años posteriores, Grace Hopper compaginó tareas en de desarrollo y regulación de los lenguajes de programación COBOL y FORTRANT con tareas en la armada, que nunca abandono. Hasta 1966 tuvo que retirarse de la reserva por edad con rango de capitán de fragata, pero en los años posteriores fue encadenando reclutamientos hasta que en 1986, siendo contraalmirante, se retiró definitivamente. Era el oficial de mayor edad de la armada.

Continuó ligada a tareas de computación asesorando a la compañía Digital Equipment Corporation, asistiendo a eventos y dando conferencias hasta que falleció en 1992 en su casa en Arlington, donde está enterrada. Su carácter y su influencia en la computación hizo que se la conociera como»Amazing Grace». Tanto en vida, como a título póstumo, Grace Hopper obtuvo una gran cantidad de premios y reconocimientos. Desde dar nombre a un buque de la Armada hasta ser nombrada Hombre del Año.

  1.  Mark I o Harvard Mark I. Oficialmente conocido como IBM Automatic Sequence Controlled Calculator (ASCC), fue el primer ordenador electromecánico, construido en IBM y enviado a Harvard en 1944 por Howard Aiken, siguiendo el modelo que Charles Babbage diseño para la máquina analítica. Tenía 760.000 ruedas y 800 kilómetros de cable.
  2. Binary Automatic Computer, BINAC, fue el primer intento de construir una computadora embarcada en un avión para dirigir el lanzamiento de misiles.
  3. Universal Automatic Computer I, UNIVAC I, fue la heredera comercial de la primera máquina Turing completa, la Electronic Numerical Integrator And Computer, ENIAC, fabricada en 1946.
  4. Common Business-Oriented Language, COBOL, es el primer lenguaje de programación con interfaz propia y que permitía a los programadores abstraerse de funcionamiento completo de la máquina. Además era independiente de la máquina, por lo que podía diseñarse en una y ejecutarse en muchas otras.

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